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Acta botánica mexicana

On-line version ISSN 2448-7589Print version ISSN 0187-7151

Act. Bot. Mex  n.119 Pátzcuaro Apr. 2017

http://dx.doi.org/10.21829/abm119.2017.1226 

Obituario

Hugh Hellmut Iltis (1925-2016)

J. Antonio Vázquez-García1 
http://orcid.org/0000-0002-8393-5906

1Universidad de Guadalajara, Instituto de Botánica, Departamento de Botánica y Zoología, México. Correo Electrónico: jvazquez@cucba.udg.mx

Hugh Iltis en el herbario WIS del Departamento de Botánica de la Universidad de Wisconsin-Madison (fotografía: UW Department of Botany archives, ca. 1990). 

Aguerrido botánico, defensor de la naturaleza y pionero de la biofilia; Profesor Emérito de Botánica y Director Emérito del Herbario WIS en la Universidad de Wiscon-sin-Madison. Acreedor de numerosos reconocimientos y premios: Contribución Distinguida al Establecimiento de la Reserva de la Biosfera Sierra de Manantlán otorgada por el entonces Presidente de México Miguel De La Madrid Hurtado (1987); Galardón Ambiental Sol Feinstone otorgado por la Universidad del Estado de Nueva York Syracuse (1990); Condecoración Nacional al Mérito en Conservación, por la Federación Nacional de Vida Silvestre (1992); Premio al Servicio de la Sociedad de Biología de la Conservación, la mayor en su tipo (1994); Galardón Asa Gray por la Sociedad Americana de Taxónomos de Plantas, máximo reconocimiento en el campo de la Taxonomía (1994); Medalla Luz María Villareal Puga de la Universidad de Guadalajara (1994); Premio al Mérito Botánico por la Sociedad Americana de Botánica (1996); Doctorado Honoris causa otorgado por la Universidad de Guadalajara (2006). Además, se han dedicado en su honor 29 taxones, entre ellos un género y 25 especies de plantas de diversas familias. Próximamente (22 de abril de 2017) será instalado en el Salón de la Fama de Conservación en Wisconsin (2016-2017).

Hugh Iltis nació en Brno, Checoslovaquia el 7 de abril de 1925 y falleció a la edad de 91 años el 19 de diciembre de 2016 en Madison, Wisconsin, E.U.A. Fue precedido en la muerte por su padre Hugo, su madre Anni, su hermano Wilfred, su primera esposa, Grace Schaffel, y su tercera esposa, Sharyn Wisniewski. Sobreviven su segunda esposa, Carolyn Merchant y sus cuatro hijos, Frank y Michael de Madison, David de Salt Lake City, y John de Minneapolis.

Su padre, Hugo Iltis, fue un botánico, genetista, naturalista y educador judío-alemán y biógrafo de Gregorio Mendel, el fundador de la genética. Además, por su activismo político de izquierda, fue blanco de los nazis y con la ayuda de Albert Einstein, con quien mantenía correspondencia, la familia abandonó Brno trasladándose a los Estados Unidos de América en 1938 y estableciéndose en Virginia. Cuenta su hijo Michael que Hugh compartió la amenaza nazi de su padre cuando su familia apenas logró escapar de Checoslovaquia tres semanas antes de la invasión nazi en 1939, ya que para llegar a la costa, con el fin de abordar un barco a Inglaterra, tuvo que tomar un tren de medianoche a través de Stuttgart, y que cuando la Gestapo (policía secreta oficial nazi) inspeccionaba el tren sacaron a 10 personas, mientras la madre de Hugh fingía ser la esposa de un diplomático francés y el joven Hugh fingía estar dormido. A los 14 años tenía su propia colección de especímenes de herbario (Fig. 1A), la cual tuvo que vender a la Universidad de Tennessee para ayudarse en sus estudios. Tras iniciar su licenciatura en la Universidad de Tennessee, Hugh H. Iltis ingresó al Ejército de los Estados Unidos durante la Segunda Guerra Mundial (Fig. 1B), pasando en Europa de 1944 a 1946 como médico, interrogador de oficiales alemanes capturados y más tarde como oficial de inteligencia, preparando documentos para los juicios de Núremberg.

Figura 1 A. High H. Iltis (HHI) con su primer vasculum para recolecta de plantas en el río Danubio, Checoslovaquia (fotografía por: Iltis family archives, ca. 1937); B. HHI en el ejército de Estados Unidos durante la 2da Guerra Mundial, como médico e interrogador de oficiales alemanes prisioneros de guerra (fotografía por: U.S. Army, 1944); C. HHI en el herbario WIS del Departamento de Botánica de la Universidad de Wisconsin-Madison (Fotografía: UW Department of Botany archives, ca. 1990); D. HHI en las parcelas de"teocintle" del Dr. George Beadle en Centro Internacional para el Mejoramiento de Maíz y Trigo, Chapingo, México (fotografía por: Theodore S. Cochrane, 30 de noviembre de 1971); E. HHI con el Dr. Alfredo Grijalva, en "cacería" de "teocintle" en Apacunca, Nicaragua ¡Los caballos comenzaron a nadar! (fotografía por Bruce Benz, 8 de octubre de 1991); F. HHI con su especie endémica favorita, Magnolia iltisiana, en la ahora Estación Científica Las Joyas, Reserva de la Biosfera Sierra de Manantlan (fotografía por: undertermined participant of the Society for Conservation Biology field trip, 12 de junio de 1994). 

Academia

Hugh aprendió botánica y genética de su padre y él mismo fue desarrollando un interés genuino por la taxonomía y la evolución. Obtuvo su licenciatura en la Universidad de Tennessee y bajo la asesoría de Aaron J. Sharp (gran amigo y coautor del mexicano-español Faustino Miranda), el joven Hugh desbordó su interés en biogeografía y en floras del Terciario de Norteamérica, así como en florística de Norteamérica. Además, los horribles relatos de Sharp sobre la explosión demográfica en México y la destrucción del bosque en México le impresionaron fuertemente sobre las consecuencias ecológicas negativas del incremento peligroso de la población humana. Obtuvo su doctorado en la Universidad de Washington y el Jardín Botánico de San Luis, Missouri, estudiando con Edgar Anderson. Robert Woodson condujo a Hugh en el estudio de la familia Capparidaceae, mientras que en apoyo a Julian Steyermark, a cargo del proyecto Flora de Missouri, Hugh recolectó especímenes de los Ozarks y adquirió mayor conciencia sobre la importancia de la conservación. Además, siendo estudiante de posgrado viajó al trópico en Costa Rica, donde su apreciación por la naturaleza se convirtió en un gran reto para él de contribuir a conservarla.

Después de tres años de dar clases en la Universidad de Arkansas, Iltis fue profesor de botánica y director del Herbario WIS durante casi 40 años (1955 a 1993), en la Universidad de Wisconsin-Madison, UW-Madison (Fig. 1C). Enseñando sus cursos con entusiasmo y talento dramático, educó a los estudiantes sobre la importancia de integrar taxonomía, biogeografía, ecología, evolución y conservación. Gracias a su intenso activismo el herbario WIS logró alcanzar más de un millón de especímenes de plantas vasculares, incluyendo más de 15,000 especímenes de la Sierra de Manantlán, México, la mayoría identificados por especialistas.

Buscando impulsar la botánica en los trópicos, el vestíbulo de Birge Hall, del Departamento de Botánica de la UW-Madison, durante unos cuantos años fue ocupado (para consternación de algunos administradores) con libros y revistas científicas para donar, llenando en última instancia dos semirremolques con destino a la Universidad de Guadalajara. En años posteriores, Hugh continuó coordinando donaciones de publicaciones científicas principalmente a las bibliotecas de UW-Madison.

Investigación botánica

Su investigación taxonómica se centró en la familia Capparidaceae y en el género Zea que incluye el maíz y los teocintles (Fig. 1D), trabajando principalmente en México y en el Neotrópico.

Origen y evolución del maíz

Uno de sus ex alumnos, John Doebley, sostiene que el Dr. Iltis ha sido uno de los principales contribuyentes al estudio de la evolución del maíz durante un cuarto de siglo. Su estudio sobre el origen del maíz, su co-descubrimiento con Rafael Guzmán (de la Universidad de Guadalajara) del teocintle diploide perenne y su teoría de transmutación sexual catastrófica tuvieron gran eco durante décadas. Se señalaron fallas y se propusieron nuevas consideraciones a las postulaciones teóricas de Paul Mangelsdorf y George Beadle. Las aportaciones del Dr. Iltis en este campo de la ciencia se reconocen en Maydica (1990, no. 35), revista internacional sobre investigación en maíz.

La Tercera Expedición de Teocintles (diciembre 1979 - enero 1980)

Iltis dirigió numerosas expediciones a muchas partes del mundo para buscar nuevas especies de plantas, viajando en mulas o a caballo cuando era necesario (Fig. 1E). Hugh realizó numerosas exploraciones botánicas a la Sierra de Manantlán durante casi siete años en compañía de muchos botánicos de la Universidad de Guadalajara (Rafael Guzmán Mejía, Luz María Villarreal de Puga, Servando Carvajal, Antonio Vázquez, Eugenio Nieto, Francisco Santana, Enrique Jardel, Miguel Cházaro, Ramón Cuevas, Nora M. Núñez, Luis Guzmán y Manuel Rosales), así como con estudiantes y profesores de universidades estadounidenses (Edwards Beals, Bruce Benz, Theodore S. Cochrane, John Doebley, Emmet Judziewics, Robert Kowal, Penny Matekeitas, Robert R. Nault, Michael Nee, Stephen Solheim, Paul Sorensen, Donald Waller, Mark A. Wetter y Sharyn Wisniewski). Sin embargo, fue la tercera expedición de teocintles a la Sierra de Manantlán la más extraordinaria y prolífica de todas, y una de las más comentadas por él en sus clases, la cual tuvo como objetivo localizar poblaciones adicionales del nuevo teocintle Zea diploperennis (ahora una especie internacionalmente conocida) y caracterizar los ecosistemas de montaña. Fue una de las experiencias botánicas más memorables, compartida entre 19 científicos, diez de ellos de la Universidad de Wisconsin-Madison y cinco de la Universidad de Guadalajara. Todos esperábamos el Año Nuevo y la Década Nueva acampando con una docena de carpas y al calor de una fogata en El Almeal (“Cloud Camp”), a 2000 m de altitud, con una maravillosa vista cercana de acantilados enormes y niebla. Todo el mundo estaba ansioso por ver la luz del día para iniciar un maravilloso viaje de observaciones y descubrimientos. El Dr. Iltis recogía todas las plantas de floración y fructificación que veía, incluso a altas horas de la noche. Anotó, con su marcador negro, sus números de recolecta en los periódicos, en las estacas y en las frutas secas. Cuando vio por primera vez las flores purpurinas de Canavalia villosa, recuerdo que dijo algo como esto: “¡Miren eso!, esas bellas flores colgantes ¿Se trata de una leguminosa?” El inolvidable viaje remató con el avistamiento de una gran población del recién descubierto teocintle, Zea diploperennis, en Las Joyas.

Iltis es autor de docenas de artículos científicos y capítulos de libros y escritos ambientales, coautor del Atlas de Wisconsin Prairie and Savanna Flora, coescrito por Theodore Cochrane, coautor de la Flora de Manantlán, obra de colaboración internacional entre la Universidad de Guadalajara y la Universidad de Wisconsin-Madison. Es autor y/o coautor de más de doscientos taxones nuevos para la ciencia, incluyendo la familia Setchellanthaceae y nueve géneros.

El Dr. Iltis dirigió a 45 estudiantes de posgrado, entre ellos: Alvin Yoshinaga, Alwin Gentry (Bignoniaceae), Antonio Vázquez (Magnoliaceae), Bruce Hansen, Emmet Judziewicz (Poaceae), Don Ugent, F. Utech, George Schatz (Annonaceae), Gottlieb Noamesi, K. Roe, Linda Leigh, Luz María González Villarreal (Clethraceae), Michael Nee (Solanaceae), Miguel Cházaro (Loranthaceae), Ron Liesner, Shoichi Kawano, Scott Mori (Lecythidaceae), Theodore Cochrane (Cleomaceae) y William Alverson (Bombacaceae). Además de ser mentor moral de muchos otros: Rafael Guzmán (Conservación), Leticia Hernández (Conservación), Aarón Rodríguez (Solanaceae), Sarahi Contreras (Conservación), Oscar Cárdenas (Conservación) y Carlos Palomera (Conservación).

Conservación de la biodiversidad y recursos genéticos

Los esfuerzos de preservación de Hugh tuvieron éxito, en Wisconsin, Hawái y México. Iltis fue cofundador en 1960 del Capítulo Wisconsin de la Conservación de la Naturaleza. En 1967 instigó la formulación de la Ley de Áreas Naturales de Hawái, promulgada en 1970.

Pionero de la Biofilia

Desde 1964, Hugh afirmaba que las razones esenciales por las que debíamos preservar el mundo natural era por nuestra adaptación genética y por nuestra necesidad innata por la belleza natural y la diversidad biológica, tema reiterado en sus charlas y notas ambientales. En la portada de su ejemplar del libro de Biofilia, de autoría de Edward O. Wilson (padre de la sociobiología), figura la inscripción de Wilson: “A HHI, el pionero en el campo”. Además, el Dr. Iltis argumentaba que los biólogos sistemáticos y ambientales, por su grado de especialización, cargaban consig